Seringkali kita mengunyah permen karet untuk sekedar mengisi waktu luang saja agar tidak bosan serta mengurangi stres. Seperti mitos lama yang mengatakan bahwa permen karet identik dengan hal- hal yang dapat merusak gigi atau membuat gigi berlubang. Tapi, ternyata mengunyah permen karet memiliki manfaat lain, yaitu untuk kesehatan gigi dan mulut. Permen karet biasanya terdiri dari pemanis, bahan dasar gum, penambah rasa dan penambah aroma.

Pada era modern seperti sekarang ini, lebih dari 50 persen bahan pembuat permen karet ditambah dengan pengganti gula seperti pemanis polyol (contohnya xylitol), pemanis buatan (contohnya aspartam) atau kombinasi keduanya. Pengunyahan merupakan proses pemecahan partikel makanan dan pencampuran makanan dengan air ludah. Menurut penelitian bahwa mengunyah permen karet dengan pemanis polyol, khususnya permen karet yang mengandung xylitol saja atau dikombinasi dengan bahan pelindung gigi lain dapat membantu meningkatkan kesehatan gigi dan mulut. Efek permen karet dalam menjaga kebersihan gigi dan mulut yaitu, melalui mekanisme “self cleansing” yaitu, pembersihan rongga mulut dengan bantuan air ludah dalam proses mengurangi plak pada gigi.

Plak adalah lapisan tipis yang menempel pada permukaan gigi. Plak gigi terdiri lebih dari 500 jenis bakteri, dengan jumlah jutaan bakteri didalamnya. Plak gigi itu menyebabkan terjadinya gigi berlubang (karies). Xylitol itu memiliki rasa dan bentuj seperti gula, karena adanya pemanis di dalamnya. Xylitol merupakan gula alkohol yang dapat menghambat pertumbuhan bakteri. Karena xylitol tidak difermentasi atau dimetabolisme oleh bakteri pada plak gigi.

Sehingga, dengan mengunyah permen karet yang mengandung xylitol dapat mengurangi plak pada permukaan gigi dan dapat mengurangi proses terbentuknya karies pada gigi.
Cara membersihkan gigi dan mulut dengan mengunyah permen karet yang mengandung xylitol sebanyak 3 sampai 5 kali dalam sehari, dengan dosis harian 7 sampai 14 gram selama 5 menit dapat membantu mengurangi gigi berlubang. Mengunyah permen karet adalah hal yang paling mudah dan sederhana karena dapat dilakukan setiap saat.

Penulis: Yohanes Yoppy, drg., salah satu dokter gigi di RSGM Maranatha.